北極永凍土解凍後會釋放出什麼?甲烷、病毒甚至核廢料

北極永凍土解凍後會釋放出什麼?甲烷、病毒甚至核廢料

 

隨著全球暖化與氣候變遷加劇,南北極已躲不過增溫命運,這不僅嚴重破壞野生動物棲地,不少掩埋在層層永凍土之下的有毒物質也會隨之出土,根據 BBC Future 整理報導,北極永凍層逐漸解凍後,各種病毒都有可能會釋放出來,目前儲存的核廢料或許也會受影響。

永凍土融解後,雖然讓史前生物與化石有機會重見天日,我們也可更了解過去的生態環境跟歷史,像是先前發現的猛瑪 YUKA、穴獅幼獸、史前馬都是一例,不過永凍土融解也會釋放大量碳、甲烷,以及有毒物質汞和古老的疾病,這就不是人們所樂見的了。

 

 

▲ 世界永凍土分布圖(Source:Katpatuka (talk · contribs) [FAL], via Wikimedia Commons

其中永凍層是極寒冷地區常見的自然現象之一,相較於最上層為活耀層(active layer),會受到上方冷暖空氣影響,岩石與土壤中的水會在冬天結凍、夏天融解,底下永凍層岩石與土壤中中的水則是終年冰寒。

因此在永凍土形成期間,被凍結的植物與動物遺骸,近乎永遠地被覆蓋在層層土壤中。由於溫度低、微生物的分解停止,永凍土成為龐大的有機物儲存庫,美國林洞研究中心(Woods Hole Research Center)研究員 Sue Natali 表示,永凍土儲存高達 15,000 億噸碳,可說是目前大氣碳含量的兩倍。

按照目前的減碳方針與進度,預估 2100 年前 30%~70% 的永凍土會融解,隨著大量永凍土開始融化,微生物就能開始分解埋藏的有機物,釋放出二氧化碳和甲烷,

而永凍層封印的也不是只有碳,休眠在凍土裡的病毒和細菌也會被重新釋放,捲土重來,就好比 2016 年俄羅斯西伯利亞爆發的炭疽疫情,科學家當時指出,全球變暖導致當地溫度升高,使得含有病菌野鹿屍體的土層解凍,進而釋放炭疽桿菌孢子。

2018 年美國科學家研究也指出,永凍土還蘊含 3,200 萬加侖的汞,相當於 50 座奧運標準泳池,也是地球土壤、大氣和海洋汞含量的兩倍。汞俗稱水銀,具有強烈毒性,也是唯一在常溫常壓下呈液態的重金屬,而目前汞排放多來自人為的煤炭等工業或是發電廠,若永凍土持續融解,料想會有大量汞進入環境中,將對生態和食物鏈造成難以預料的影響。

除此之外,先前人們也有看好永凍土天然冷凍庫的特性,其中儲存不少東西,像是收藏數以萬計的種子與珍貴文獻的「末日種子庫」,以及位於瑞典、芬蘭的核廢料儲存場,而現在末日種子庫已經受到永凍層融解影響,2018 年融水滲入種子庫隧道後又再度結凍,在隧道內形成小型冰河,當地政府得再花大錢重新打造防水設施。

至於全球暖化是否會影響核廢料儲存場,BBC Future 表示,瑞典核廢物管理公司尚未回應。

 

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