回收界的Uber 如何靠「收垃圾」收到市值超過10億美元?

回收界的Uber 如何靠「收垃圾」收到市值超過10億美元?

 

 

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資源回收是一般人望而卻步的產業,美國卻有一家回收公司,靠著app、AI、與大數據等科技,成為回收界的Uber,果真把垃圾變黃金,市值超過10億美元。他們怎麼做到的?

在美國肯塔基州起家的Rubicon Global,做的是資源回收的生意。乍看之下,很難跟出身矽谷、西雅圖的高科技新創公司聯想在一起。不過,這可是一家時下最夯的「獨角獸」公司,市值超過10億美元(約300億台幣),還被比喻成回收界的Uber,而且是認證過的B型企業。

創辦人之一莫里斯(Nate Morris),本來在中國為肯塔基州政府工作,他驚訝於垃圾爆量的成長,在2008年回鄉找了家族經營廢棄物處理超過百年的高中同學史匹格(Marc Spiegel)一起創業。他們深入研究回收物與相關科技,做出一款APP,結合要丟垃圾的人、運輸業者、以及願意購買、接受回收物的人,制定回收的種類與回收箱的大小規格、頻率,讓各方透過雲端自行媒合,他們則透過收取的垃圾量收費。

收垃圾跟高科技公司一樣夯

雖然做的是跟資源回收有關的生意,但Rubicon的故事,其實跟許多高科技公司相去不遠:一樣都是善用AI、大數據資料分析、網路與雲端科技,幫客戶共享資源、節省成本、創造循環經濟的價值,甚至還有物聯網的概念Internet on Trash,以及第二代顛覆傳統、同學一起創業,讓「收垃圾」也變得很夯。

在美國,像Rubicon這樣運用最新的科技來處理垃圾、資源回收的公司,愈來愈多,因為美國的廢棄物回收問題,已經成為嚴重的環保議題。

根據《華爾街日報》整理,美國每年有超過90%的塑膠根本沒有被回收,要花400年才能自然分解。在中國下禁令前,美國有4成的可回收垃圾出口到中國,但現在去處有限,光是賓州,就有一半的回收物要焚化,一天燒掉200噸。

即便消費者對於「垃圾減量、重複使用、回收」之3R(reduce、reuse、recycle)愈來愈有概念,但垃圾成長趨勢仍然驚人。3R的最後一哩路上、資源回收這一站,更不是廢棄物處理的終點,還有長路要走。由於美國許多回收箱並未先分類,而且回收物上沾染的油水、食物等雜質無法處理,造成這些資源無法再被利用。

幸好,有回收業者運用科技,盡量避免、挽救回收不成功的噩運。

大數據撮合,食品商堆肥量成長3倍

以Rubicon為例,他們明確地將回收物分類精細,包括硬紙板、一般紙類、塑膠、金屬、玻璃、電器用品、建材、建築拆除物、有機物(如食物、木材)等,且持續鑽研相關專業,也提供特製回收服務或品項,例如醫療器材、智慧城市管理。他們在全世界有超過100萬個服務點,跟5000多個獨立運輸業合作,串起政府機關、大小企業、個人與回收等垃圾價值鏈,還運用數據分析了解市場、調整營運內容。也因此,能夠提高垃圾分類誘因,打破回收不分類與後續難以處理、淪為垃圾的問題,提高回收率,降低垃圾量。

在伊利諾州的甜菜食品公司(Sugar Beet Food),就因此直接跟芝加哥市郊的湖岸回收公司(Lakeshore Recycling)搭上線。湖岸回收公司直接將堆肥桶放在甜菜食品,1個星期來收2次,甜菜食品直接回收堆肥的數量,因此成長為以前的3倍。在此之前,這些堆肥常被混在垃圾中,送到掩埋場。

在喬治亞州的艾菲拉特(Alpharetta)動物醫院,則回收了更多塑膠,光是這樣一年就省了4000多美元的垃圾處理費。

現在,Rubicon甚至打入了日本,要跟旗下包含運輸、零售、房地產的小田急集團(Odakyu Group)合作,重塑日本的廢棄物處理產業,發展更整合的循環經濟。

垃圾桶連上物聯網,提升回收效率

在舊金山的Compology,則用簡單的物聯網裝置,大幅提高垃圾與回收物清運效率。他們在家庭或企業的垃圾回收桶上裝上相機,透過在髒亂環境中仍可以感應的元件,垃圾處理公司得以透過網路了解桶子裡的東西有多滿、是否該清理了。透過雲端管理,知道何時得回收、需否調整回收箱的大小、以及安排回收車的路徑,不會開了半天車,只收到一點點東西。透過人工智慧即時運算與不斷優化,可以降低一半的車輛出動頻率。

另外,回收箱中常有太多不可回收的汙染物、甚至整袋垃圾。如果某個回收箱內應該只有乾淨、未裝袋、可回收的塑膠瓶,萬一有人丟了別的東西進去,Compology就可以從回收桶傳回的照片,結合AI辨識,運用一款特殊的軟體CScore (Contamination Score),揪出不該丟進去的東西,即時發出警告給回收箱停駐的單位與回收公司,避免因為一個錯丟的垃圾,毀了整箱回收物。

科技扭轉傳統回收公司,股價大漲100美元

科技也扭轉了傳統的垃圾回收與廢棄物清理業。在紐約證交所已經上市超過30年的老大哥廢物管理公司(Waste Management),在過去幾年股價大漲,每股已超過100美元,讓古老的回收業也變得很時尚。

廢物管理公司發現,在回收桶中,有25%根本是垃圾,他們要像生產線一樣,判斷回收物中是否摻有食物、液體、油漬等。過去,這些有污染的回收物都要丟掉變垃圾,但現在他們有不同種類的機器人可以清除裡面的汙染物,大幅提高回收量。另外,客戶還可以在網上預約各種服務、繳費,或提供客戶量身訂做的諮詢與整合服務,目標甚至可以設定在零廢棄物。

像這樣,傳統的廢棄物處理行業愈來愈時髦,而且都訂下了宏大的自我期許,成為環境永續的重要力量。Rubicon的願景,是希望能終結廢棄物。世界上的垃圾難以清除殆盡,各地的回收危機更是棘手。科技雖然無法完全解決這些問題,但至少可以幫助人們邁出好的開始。